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谷歌小弟参战元宇宙,估值90亿美元决战FB

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AR地图派雄起

Metaverse赛道,百亿美金独角兽呼之欲出。11月23日,《Pokémon Go》研发商Niantic宣布完成3亿美元融资,估值达到90亿美元。距离百亿美金独角兽俱乐部仅有一步之遥。本轮融资由全球最大科技股对冲基金,TMT对冲基金之王高都资本Coatue独家投资。官方在声明中表示,本轮融资将用户建立基于真实世界的元宇宙。眼下,科技巨头进入元宇宙路线不尽相同。Niantic作为谷歌旗下分拆子公司,某种意义上也代表着谷歌对元宇宙的态度。要言之,即以真实世界为基座,将虚拟世界的体验带入真实世界中。

AR信徒,谷歌地图缔造者再往前追溯,不难发现Niantic对AR路线的笃信度。

NianticCEO约翰·汉克(John Hanke)是Keyhole(锁眼卫星影像)创立者。2004年,谷歌收购地图测绘公司Keyhole。汉克加入谷歌后,创建了Niantic Labs。Keyhole技术为谷歌地图、谷歌地球和谷歌街景等产品奠定了基础。在谷歌地图之上,汉克以游戏和探索的形式开发出Ingress游戏。再往后,便是大家熟悉的现象级AR大作《Pokémon Go》。

这是Niantic Labs 2015年从谷歌分拆后,打出的一次全垒打。该作上线后,迅即美国iOS免费榜与畅销榜荣登第一,至今仍是美国与日本畅销榜Top10的常客。《Pokémon Go》风靡一定程度上也意味着AR(增强现实)崛起,也更坚定了Niantic利用AR技术改善人类生活质量的决心。与 Facebook将公司名称更改为 Meta以表明其对 VR 技术的投资不同,Niantic 希望开发能够让人们更接近外部世界的技术。与完全科幻虚拟世界不同,AR技术可改善我们在现实世界的体验,正如人类几千年来的发展历程一样。11月初,Niantic 宣布将推出一个 AR 开发工具包 (ARDK) — Lightship,旨在将使构建增强现实体验变得更容易。这项免费、公开可用的技术将帮助 Niantic 为其实现“真实世界的元宇宙”愿景奠定基础。“在Niantic,我们相信人类在虚拟世界将他们带入实体世界时是最快乐的。” Hanke当时说道。

改善真实世界体验Lightship ARDK 可以帮助开发人员使用智能手机相机创建实时 3D 网格地图的工具,以及遮挡功能,让虚拟对象被现实世界中的对象遮挡。依靠计算机视觉来解释现实世界的哪些部分是天空、水、建筑物等,以便它们可以相应地对虚拟对象做出反应,并支持最多五名玩家的多人AR体验。据介绍,Lightship ARDK 将免费供所有开发人员在前六个月使用。从 2022 年 5 月开始,Niantic 将开始对每月活跃用户超过5万的应用程序收费。此外,Niantic 还宣布成立一个 2000 万美元的基金 — Niantic Ventures。该基金将投资于构建应用程序的公司,这些应用程序与我们对现实世界的虚拟世界有着共同的愿景,并为我们正在构建的全球AR生态系统做出贡献。”Niantic Ventures 将与其他风投或天使投资者共同投资 Lightship 平台的企业。Niantic 首席执行官 John Hanke在发布计划的直播中引用了他的博客文章,将元宇宙称为“反乌托邦的噩梦”。

即使互联网巨头Facebook更名为Meta并不断宣传一个由 VR 设备主导的未来,试图用VR设备取代手机,成为下一代流量承载体。但Niantic正在想象另一种选择:将人们聚集在一起的 Metaverse,而非完全沉浸虚拟世界中。从《Pokémon Go》到如今推出ARDK与成立投资基金,Niantic的发展核心都指向「VR要亡AR当立」。John Hanke曾明确表示,他认为AR会更有趣更有前途,无论是从技术、现实还是人性的角度。在VR环境中,人们是与周遭环境中的其他人隔绝开的,并进入到一个完全虚拟的空间中。而AR的技术目的则是增强,优化外出、社交、购物、游戏以及娱乐等普通人类行为。与完全虚拟世界不同,AR技术可以改善我们对现实世界的体验,正如人类几千年来的发展历程一样。

苹果对Meta很不服

如果说元宇宙是一个数字化空间,那AR绝对是打开这个空间的第一把钥匙。“不要讲什么元宇宙,我们将它称作AR。” 苹果CEO库克在最近接受采访时这样说到。据最新供应链消息,苹果AR头显已经完成第二阶段原型机测试,最快有望在明年下半年问世。库克认为,AR是虚拟世界与现实世界的叠加。这种方式不会分散人们对物理世界的注意力,而是加强彼此之间的关系和合作。AR技术可以增强我们的对话、学习,真正放大技术对人们的价值,而不是把现实世界封闭起来。这样的观念,与John Hanke出奇一致。而另外一边,同为科技巨头的扎克伯格却始终相信:未来会有数百万人参与虚拟世界并创造内容,无论是体验、空间、虚拟商品、虚拟服装,还是帮助策划、介绍人们进入空间并确保其安全的工作,这将是个巨大的经济体,也终将成为现实。Facebook在过去几年里频繁地收购VR游戏工作室,将Ready at Dawn、Sanzaru Games、Beat Games、Downpour Interactive等工作室纳入麾下。这些游戏公司对于加速建设VR游戏内容生态功不可没。Facebook还在测试一个名为“Facebook Horizon”的VR社交平台。该平台允许用户在虚拟世界里进行创作,类似于《Roblox》和《我的世界》。

但无论是AR还是VR,谁先掌握了新一代交互技术,就等于拿到新时代的船票。交互技术决定产品时代的规律早已被无数次验证,随着AR设备的不断迭代、升级,我们也将越来越接近设想中的元宇宙。据悉,Niantic 正在制作真实世界3D地图平台,人们可以看到一个以AR为基础所打造的“真实世界的元宇宙”,而这也将有助于推动互联网的下一次变革。或许正如亮风台联合创始人唐荣兴所说:AR是一种技术手段,本质是满足需求,是要创造更有价值的东西。

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